Скульптура (лат. sculptura, от sculpo - высекаю, вырезаю), ваяние, пластика (греч. plastike, от plasso - леплю), вид изобразительного искусства, основанный на принципе объёмного, физически трёхмерного изображения предмета. Возникла скульптура в первобытной эпохе, об этом свидетельствуют результаты археологических раскопок, проведенных в разных странах. Скульптура первобытного периода часто служила средством украшения утвари, орудий труда и охоты, использовалась в качестве амулетов. Развиваясь, скульптура приобрела новые функции и отношение к себе.

Объектом изображения в скульптуре, в основном является - человек, реже – животные, ещё реже - природа и вещи. Идейный замысел в скульптуре передается автором с помощью выразительных средств, таких как, например, постановка фигуры в пространстве, передача её движения, выбор пропорций.

Различают две основные разновидности скульптуры: круглую скульптуру, которая свободно размещается в пространстве, и рельеф, где изображение располагается на плоскости, образующей его фон. К круглой скульптуре относятся: статуя (фигура в рост), группа (две или несколько фигур, составляющих единое целое), статуэтка (фигура, значительные меньшая натуральной величины), торс (изображение человеческого туловища), бюст (погрудное изображение человека) и т. д. Формы рельефа варьируются в зависимости от его назначения и положения на архитектурной плоскости (фриз, фронтонная композиция, плафон и т. д.). По высоте и глубине изображения рельефы подразделяются на низкие - барельеф, высокие - горельеф, углублённые и контррельефы.

По содержанию и функциям скульптура делится на монументально-декоративную, станковую и так называемую скульптуру малых форм.

Монументально-декоративная скульптура рассчитана на конкретное архитектурно-пространственное или природное окружение. Она размещается, прежде всего, в общественных местах - на улицах и площадях города, в парках, на фасадах и в интерьерах общественных сооружений.

Станковая скульптура, прямо не связанная с архитектурой, носит более «домашний» характер. Залы выставок, музеев, жилые интерьеры, где её можно рассматривать вблизи и во всех деталях, являются обычной её средой. Ее излюбленные жанры: портрет, бытовой жанр, ню, анималистический жанр.

Скульптура малых форм это произведения, предназначенные в основном, для жилого интерьера, и во многом тесно связана с декоративно-прикладным искусством. К скульптуре малых форм принадлежат также монеты, медали и геммы.

СкульптураВыбор скульптурного материала зависит от назначения и содержания скульптурного произведения, а уже от самого материала зависит техника исполнения скульптуры. Мягкие вещества (глина, воск, пластилин и т. п.) служат для лепки; твёрдые вещества (различные породы камня, дерева и др.) обрабатываются путём высекания или резьбы; вещества, способные переходить из жидкого состояния в твёрдое (различные металлы, гипс, бетон, пластмасса и т. п.), служат для отливки произведений скульптуры при помощи специально изготовленных форм. Для создания скульптуры в металле прибегают также к гальванопластике. В нерасплавленном виде металл для скульптуры обрабатывается посредством ковки и чеканки. Для создания керамических скульптур употребляются особые сорта глины, которая обычно покрывается росписью или цветной глазурью и обжигается в специальных печах.

Процесс создания скульптуры можно разделить следующие этапы:
- лепка (из пластилина или глины) эскиза и этюдов с натуры;
- изготовление каркаса для крупой скульптуры или щита для рельефа (железные стержни, проволока, гвозди, дерево);
- работа на вращающемся станке или вертикально укрепленном щите над моделью в заданном размере;
- превращение глиняной модели в гипсовую;
- перевод ее в твёрдый материал (камень или дерево) с использованием пунктировальной машины и соответствующей техники обработки или отливка из металла с последующей чеканкой;
- платинировка или подкраска изваяния.

Известны также произведения скульптуры, созданные из твёрдых материалов (мрамор, дерево) без предварительной лепки глиняного оригинала, выполненная в технике «taille directe», то есть прямой рубки.